Эволюция австралопитеков

В 1924 г. Раймонд Дарт обнаружил в Южной Африке останки существа, которое сочетало черты обезьяны и человека. Объем мозга - обезьяний, 400-500 см3, но в то же время клыки слабо развиты, затылочное отверстие, служащее для выхода спинного мозга, располагалось с нижней стороны черепа. Это однозначно свидетельствовало, что существо, которому принадлежал череп, ходило на двух ногах. Дарт назвал его Australopithecus africanus, т. е. южной обезьяной из Африки.

Исследования в Южной Африке в 20-30-х гг. ХХ в. позволили обнаружить много ископаемых останков австралопитеков (от лат. australis - южный и греч. pitecus - обезьяна). Оказалось, что их было несколько видов. Один - это описанный Р. Дартом А. africanus, обладавший изящным (грациальным) скелетом, ростом 1,1-1,4 м и весом 30-60 кг. Два других имели более мощный (массивный) скелет и при росте 1,1- 1,8 м достигали веса 40-80 кг. Они получили названия А. robustus (могучий) и А. boisei (австралопитек бойсов). Современные методы анализа датируют возраст останков массивных австралопитеков 2,3-1,3 млн лет, а грациальных - 3-2,5 млн лет.

В 1974 г. в Эфиопии был обнаружен самый полный на сегодняшний день скелет австралопитека. Это была женская особь, которую члены экспедиции назвали Люси и отнесли к виду А. afarensis (австралопитек афарский). Этот вид рассматривают как предковый для грациальных и массивных австралопитеков. Строение пояса нижних конечностей Люси говорит о том, что она перемещалась на двух ногах. В дальнейшем этот вывод подтвердился и находкой окаменелой цепочки следов ног двух особей, прошедших по вулканическому пеплу примерно 3,7 млн лет назад. Поиски ископаемых останков австралопитеков на северо-востоке Африки не прекращаются, и к настоящему времени найдены многочисленные фрагменты скелетов особей того же вида, что и Люси, а также еще несколько близких видов.

Что же нового для понимания эволюции человека дали последние исследования австралопитеков? Прежде всего факт их двуногого хождения свидетельствует, что этот способ перемещения появился на самых ранних этапах формирования человека и сыграл важную роль в его эволюции. Высвобождение передних конечностей - рук позволило использовать их для выполнения многих функций (захват предметов, сбор плодов и кореньев, бросание камней, перенос детенышей и др.), а в дальнейшем и для изготовления орудий труда. Именно изготовление и использование орудий труда дало импульс для развития головного мозга, что и стало генеральной линией эволюции человека. Австралопитеки не могли еще делать каменных орудий, но, возможно, изготавливали какие-то примитивные орудия из палок, рогов и костей животных.

Массивные австралопитеки приспособились к использованию твердой пищи (семена злаков, твердые плоды деревьев), которые доступны во все сезоны. Это нашло отражение в особенностях строения их зубов и черепа. Грациальные же научились в засушливые сезоны добывать коренья и, по-видимому, начали использовать в пищу мясо (вначале это были трупы животных). Видимо, именно от грациальных австралопитеков и берут начало древние представители рода Homo.

Древние предки человека - австралопитеки обитали в Африке примерно 4,2-1 млн лет тому назад. Главная особенность австралопитеков - хождение на двух ногах, позволившее освободить руки. Непосредственно в своем происхождении человек, скорее всего, связан с грациальными автралопитеками.

Читать далее